Treating Gunshot Wounds


By Rod Brouhard, EMT-P

Gunshot  wounds  are  unpredictable  puncture  wounds  that  can  cause  major
tissue  damage.  Three  separate factors  work  together  to  determine
the  severity  of  a  gunshot  wound.

The  three  facts  that  work  to  determine  the  severity  of  a  gunshot  wound  are:

  1. Location of  the  injury
  2. Size of  the  projectile
  3. Speed of  the  projectile

While  all  three  factors  impact  the  shot,  changing  the  speed  of  the  bullet  makes  the  most  difference  to  the  amount  of  damage  done  by  the  round.

In  short,  bigger  guns  make  bigger  holes.

These  tips  will  help  in  the  case  of  a  gunshot  wound.

Steps  for  Treating  a  Gunshot  Victim

  1. Stay Safe.  If  you  are  not  the  victim,  practice  universal  precautions  and  wear  personal  protective  equipment  if  available.  Any  situation  that  involves  a  gun  is  potentially  dangerous,  and  rescuers  are  no  help  to  a  victim  if  they  get  hurt.
  2. Call 911  as  soon  as  it  is  clear  a  gun  is  involved.  Surviving  a  gunshot  wound  depends  greatly  on  how  quickly  a  victim  gets  to  a  hospital.  Ideally,  a  gunshot  wound  victim  should  be  on  the  way  to  a  hospital  in  an  ambulance  within  10  minutes  of  being  shot.
  3. Do not  move  the  victim  unless  his  or  her  safety  is  in  jeopardy.
  4. Follow basic  first  aid.  If  the  victim  is  unconscious  but  breathing,  keep  the  airway  open  and  clear.  If  the  victim  is  not  breathing,  begin  CPR.
  5. Control any  bleeding.
  6. Seal gunshot  wounds  to  the  chest  with  some  type  of  plastic  to  keep  air  from  being  sucked  into  the  wound.

This  helps  prevent  the  development  of  a  collapsed  lung.  If  the  victim  begins  complaining  of  worsening  shortness  of  breath,  remove  the  seal.

  1. Let conscious  victims  sit  or  lie  in  a  position  most  comfortable  for  them.
  2. Unconscious victims  should  be  placed  in  the  recovery  position.
  3. Do not  elevate  legs  to  treat  for  shock  if  the  gunshot  wound  is  above  the  waist  (unless  the  gunshot  wound  is  in  the  arm).

Gunshot  wounds  to  the  abdomen  and  chest  will  bleed  more  quickly  once  the  legs  are  elevated,  making  it  harder  for  the  victim  to  breathe.

  1. Do not  give  the  victim  anything  to  eat  or  drink,  including  water.

Gunshot  Wound  Tips

  1. Gunshot wounds  are  puncture  wounds  and  are  typically  treated  the  same.  Don’t  expect  to  be  able  to  tell  the  difference  between  entrance  and  exit  gunshot  wounds.  There’s  no  reliable  way  to  tell  and  it  doesn’t  matter.
  2. Bullets are  unpredictable,  and  can  bounce  around  the  inside  of  a  victim.  A  gunshot  wound  on  one  side  of  the  body  that  lines  up  with  a  gunshot  wound  on  the  other  side  of  the  body  may  or  may  not  be  connected  by  a  straight  line.  Various  dynamics  affect  the  path  around  may  follow.
  3. The tissue  damage  (overall  injury)  caused  by  a  projectile  is  determined  by  multiplying  the  mass  (weight)  of  the  round  by  the  velocity  of  the  round  squared.  Since  the  speed  of  the  round  is  squared  in  this  equation,  doubling  the  speed  quadruples  the  energy  and  the  damage.
  4. Handguns produce  significantly  slower  velocity  projectiles  than  rifles,  and  therefore  typically  cause  less  severe  injuries.

That’s  not  to  say  that  handguns  are  not  dangerous,  just  that  rifles  cause  bigger  holes.

See also:

  1. Treating Sucking Chest Wounds
  2. Treating  Stabbing  wounds
  3. Fundamental First Aid: The ABC’s
Sources: Henry,  Mark  C.,  and  Edward  R.  Stapleton.  EMT  Prehospital  Care.  3rd  Ed.  2004.  Mosby/Jems.