Fundamental First Aid: The ABC’s


By  Rod  Brouhard,  EMT-P  

Here’s  a  way  to  remember  the  steps  for  treating  a  patient  using  ABC.

Before  You  Start

Professional  rescuers  practice universal  precautions  when  providing  medical  care  to  victims.  Universal  precautions  are  steps  used  to  reduce  the  potential  for  victims  to  infect  rescuers.  Practicing  universal  precautions  requires  personal  protective  equipment,  such  as  gloves  or  eye  protection.

To  better  protect  yourself,  you  should  make  sure  your  first  aid  kit  is  adequately  stocked  with  the  personal  protective  equipment  necessary  to  practice  universal  precautions.

Staying  Safe

Safety  is  an  ongoing  concern  that  must  never  leave  your  thoughts.

There  is  a  primal  instinct  in  many  people  to  dash  to  the  rescue  of  those  in  need.  Regardless  of  the  dire  circumstances  of  whatever  terrible  accident  or  injury  you  may  witness,  it’s  urgent  that  you  keep  your  wits  about  you  and  stay  safe.

Safety  is  an  awareness  of  your  surroundings  and  a  healthy  fear  of  unstable  situations.  By  it’s  very  nature,  an  emergency  is  an  unstable  situation.  If  everything  were  truly  under  control,  nothing  bad  would’ve  happened  in  the  first  place.

If,  for  example,  you  see  a  person  struck  by  a  car  in  a  crosswalk,  do  not  rush  headlong  into  the  street  to  see  if  they’re  injured.  You  will  no  doubt  find  yourself  lying  next  to  them  after  being  struck  by  the  next  car  barreling  down  the  road.

In  its  2010  CPR  Guidelines,  the  American  Heart  Association  changed  the  order  of  ABC’s.  ABC  is  still  the  best  way  to  remember  the  beginning,  so  here  is  a  new  way  to  think  of  the  ABC’s  and  still  follow  the  CPR  Guidelines:

  • A:  Awake?
  • B:  Breathing?
  • C:  Continue  Care

1.  A:  Awake?

Determine  if  the  Victim  is  Awake

A  is  for  Awake.  Is  the  victim  awake,  yes  or  no?

If  our   victim  is  not  awake,  try  to  wake  him.  Give  him  a  brisk  shake  of  the  shoulders  or  rub  your  knuckles  on  his  breastbone  and  shout  something.  Anything  will  work.  Try  “Hey  you!”  or  “Yo,  dude!”  or  “Go  Giants!”  It  doesn’t  matter  what  you  say,  as  long  as  you  say  it  nice  and  loud  to  give  him  a  chance  to  wake  up.

Not  waking  up?  Make  sure  someone  is  calling  911  (if  no  one  else  is  there  to  help,  then  you  should  call  911  before  you  do  anything  else).  Now,  move  on  to  B:  Breathing.

If  she  is  awake,  let’s  talk  to  her.  If  the  victim  wants  an  ambulance  or  wants  to  go  to  the  hospital,  make  the  call.  If  she’s  talking  but  not  making  sense  and  she’s  confused,  call  911  immediately  and  start  thinking  about  why  she  might  be  confused.

2.  B:  Breathing?

Is  the  Victim  Breathing?

B  is  for  Breathing.  If  your  victim  is  not  breathing,  start  CPR.  Remember  to  tell  someone  to  call  911  if  you  haven’t  already.

Start  CPR  by  pushing  on  the  middle  of  his  chest,  right  between  the  nipples.  Push  hard  and  fast,  at  least  2  inches  deep  and  at  least  100  times  per  minute  (sing  Stayin’  Alive  or  Another  One  Bites  the  Dust  in  your  head  and  push  with  the  beat).

If  you’ve  never  taken  a  CPR  class  —  or  you  don’t  remember  all  the  steps  that  well  —  then  just  keep  pushing  fast  and  hard  until  somebody  shows  up  to  help  (Hands  Only  CPR).

If  you  feel  comfortable  with  CPR,  then  follow  the  steps:  30  chest  compressions,  followed  by  two  rescue  breaths,  and  repeat.


So  you’ve  decided  that  your  victim  is  breathing  fairly  normally.  Someone  called  911  when  you  realized  your  victim  wasn’t  waking  up  (nobody’s  calling  911?  Call  now).

Take  a  breath  (your  victim  is,  so  you  can)  and  move  on  to  C:  Continue  Care.

3.  C:  Continue  Care

Continue  to  Care  for  the  Victim

C  is  to  Continue  Care.  You  have  a  victim  who  won’t  wake  up  (unconscious)  but  is  breathing.  911  has  been  called  and  an  ambulance  is  on  the  way.  If  the  911  operator  tells  you  what  to  do,  follow  the  operator’s  instructions  and  stop  reading  this.

If  you’re  on  your  own,  here  are  some  tips  to  follow  until  the  ambulance  gets  there:

  • If  the  victim  is  face  down  and  unconscious,  roll  her  on  her  back,  face  up.
  • If  the  victim  has  fluid,  blood,  vomit  or  food  in  his  mouth,  roll  him  on  his  side  with  his  arm  under  his  head.
  • Stop  any  bleeding  by  putting  pressure  on  the  wound.
  • If  the  victim  stops  breathing,  start  CPR.
  • Gather  the  victim’s  medications  if  available  and  lock  up  any  dogs  they  may  have.

See also:


Sources: Field    JM,    Hazinski    MF,    Sayre    MR,    Chameides    L,    Schexnayder    SM,    Hemphill    R,    Samson    RA,    Kattwinkel    J,    Berg    RA,    Bhanji    F,    Cave    DM,    Jauch    EC,    Kudenchuk    PJ,    Neumar    RW,    Peberdy    MA,    Perlman    JM,    Sinz    E,    Travers    AH,    Berg    MD,    Billi    JE,    Eigel    B,    Hickey    RW,    Kleinman    ME,    Link    MS,    Morrison    LJ,    O’Connor    RE,    Shuster    M,    Callaway    CW,    Cucchiara    B,    Ferguson    JD,    Rea    TD,    Vanden    Hoek    TL.    “Part    1:    executive    summary:    2010    American    Heart    Association    Guidelines    for    Cardiopulmonary    Resuscitation    and    Emergency    Cardiovascular    Care.”    Circulation.    2010;122(suppl    3):S640-S656.
Markenson    D,    Ferguson    JD,    Chameides    L,    Cassan    P,    Chung    K-L,    Epstein    J,    Gonzales    L,    Herrington    RA,    Pellegrino    JL,    Ratcliff    N,    Singer    A.    “Part    17:    first    aid:    2010    American    Heart    Association    and    American    Red    Cross    Guidelines    for    First    Aid.”    Circulation.    2010;122(suppl    3):S934    -S946.