Treating a Sucking Chest Wound

By  Rod  Brouhard,  EMT-P

A  sucking  chest  wound  is  a  hole  in  the  chest  (from  a  gunshot  wound, stabbing  or  other  puncture  wound)  that  makes  a  new  pathway  for  air to  travel  into  the  chest  cavity.  When  the  chest  cavity  is  expanded in  order  to  inhale,  air  not  only  goes  into  the  mouth  and  nose  like normal,  it  also  goes  into  the  hole.

Sucking  chest  wounds  are  dangerous  because  they  lead  to  collapsed lungs  (pneumothorax).  Treating  a  sucking  chest  wound  requires  two things:  keeping  air  from  going  in  while  still  letting  extra  air  out.

It  can  be  difficult  to  identify  when  a  penetrating  wound  to  the chest  is  sucking  air  or  not.  They  don’t  always  make  noise.  Assume any  penetrating  wound  to  the  chest  is  a  sucking  chest  wound.

Treatment Steps

  1. Stay   If  you  are  not  the  patient,  practice  universal  precautions and  wear  personal  protective  equipment  if  available.
  1. Call   If  the  911  operator  gives  instructions,  follow  those instructions  and  ignore  the  rest  of  this  page.  If  911  is  not  available, get  the  patient  to  emergency  medical  help  as  soon   as  possible.
  1. Seal the  sucking  chest    Put  something  plastic  (preferably sterile  or  at  least  clean)  over  the  hole  and  tape  it  down. One  trick  is  to  use  the  packaging  that  sterile  dressings  come  in. Peel  open  the  packaging  and  tape  the  entire  plastic  portion  over  the sucking  chest  wound.
  1. Watch for  signs  of  a  tension    A  tension  pneumothorax  is a  collapsed  lung  that  has  leaked  lots  of  air  between  the  chest  wall and  the  lung,  building  up  pressure  and  pushing  the  lungs  over  to the  other  side  of  the  body.  If  the  pressure  builds  too  much,  the victim  will  develop  a  dangerously  low  blood  pressure  (shock)and likely die.

Signs of a tension  pneumothorax  include:

– Severe shortness  of  breath

– Unequal chest  (one  side  looks  bigger  than  the  other)

– Veins on  the  neck  bulging  (jugular  vein  distension)

– Blue lips, neck  or  fingers  (cyanosis)

– No lung  sounds  on  one  side

Remove  the  seal  if  necessary.  If  you  suspect  a  tension  pneumothorax  is  building, take  off  the  seal  to  allow  the  air  to  escape.


  1. Taping the seal  on  three  sides  is  supposed  to  allow  air  to  escape  while  blocking air  from  sucking  in.  In  my  experience,  that  doesn’t  really  work  so  well.

Blood  tends  to  glue  the  plastic  to  the  wound.  Careful  observation  works  much  better than improvised  chest  seals.  Just  watch  for  signs  of  pneumothorax  and  remove  the  seal  if necessary.  There  are  chest  seals  made  specifically  for  sucking  chest  wounds,  but nothing  beats  careful  observation.

  1. If you do  have  to  remove  a  chest  seal  to  relieve  a  tension  pneumothorax,  you  probably  should  leave  it  off.  Removing  the  seal  will  most  likely  let  the  pressure  out and  equalize  the  pressure  inside  the  chest  with  the  outside  atmosphere.  Again, watch  the  patient  closely  for  signs  of  tension  pneumothorax.
  1. Recognizing a tension  pneumothorax  is  difficult  if  you  haven’t  been  trained  in first  aid.  If  you  have  a  patient  with  a  penetration  wound  to  the  chest  of  any  kind  industrial  accident,  gunshot  wound,  stabbing,  etc  the  most  important  step  is  getting  professional  emergency  medical  help.  Don’t  hesitate  to  call  911  or  get  the  patient to  the  emergency  department  as  quickly  as  possible.

See also:

Source :Henry,  Mark  C.,  and  Edward  R.  Stapleton.  EMT  Prehospital  Care.  3rd  Ed.  2004.  Mosby/Jems.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s